¿Cómo medimos la cantidad de nieve que precipita?

El Sistema de Información Hidronivometeorológica (SIH) del Departamento General de Irrigación mide diversos parámetros en 9 estaciones instaladas en la zona de alta montaña de las cuencas de todos los ríos provinciales, entre ellos el Equivalente Agua Nieve (EAN).

Qué es el Equivalente Agua de Nieve? El valor de EAN (o SWE por su siglas en inglés - Snow Water Equivalent) describe la cantidad equivalente de agua líquida almacenada en el paquete de nieve. Indica la columna de agua que, teóricamente, resultaría si la capa de nieve entera se derritiera instantáneamente.

Aunque se puede calcular como el producto entre la altura del paquete de nieve y la densidad, en la práctica se mide directamente “pesando” la nieve caída, con equipos denominados “snow pillow” o directamente con balanzas especiales.

¿Por qué no se usa la altura de nieve caída? Debido a que interesa fundamentalmente el suministro de agua líquida durante la primavera y el verano, el equivalente de agua de nieve se utiliza como estándar para resumir las condiciones individuales del sitio y la capa de nieve de la cuenca. La profundidad de la nieve puede variar mucho de una hora a otra, debido al asentamiento y la compactación (ver imagen 1), pero la cantidad de agua contenida dentro de la nieve permanece constante.

Es muy importante el valor de EAN en trabajos como el pronóstico de caudales de los ríos, prevención de inundaciones, el control del nivel de agua de los embalses de las centrales eléctricas, la planificación para el riego de cultivos y como variable de entrada y control para muchos fines de investigación ambiental, incluida la investigación sobre el cambio climático.

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